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Por qué los topes y las ayudas a los consumidores son costosos e inútiles

Daniel Gros

6 mins - 15 de Septiembre de 2022, 07:15

La UE se enfrenta a una crisis energética. El embargo de facto de Rusia a las exportaciones de gas ha hecho que los precios al contado en las bolsas europeas alcancen niveles sin precedentes. Los que pagan los consumidores también han aumentado, aunque mucho menos que los anteriores; se han duplicado en muchos estados miembros, mientras que los precios al contado del gas en la bolsa se han multiplicado por 10 o más.

Los consumidores ya están preocupados por las subidas a las que se han enfrentado. Pero los precios al contado, aún más elevados, auguran que pronto pueden producirse nuevas subidas importantes. Por ello, los políticos están casi en estado de pánico, al igual que los consumidores.

Los elevadísimos precios del gas en el mercado al contado también afectan a los precios de la electricidad, que alcanzaron niveles sin precedentes en las bolsas a plazo la semana pasada, pero que se mantienen por encima de los 200 euros por MWh, 10 veces el valor del año anterior. Esta combinación ha provocado una creciente presión para hacer algo que proteja a los ciudadanos de la subida de los precios de la energía, con el argumento de que los mercados ya no funcionan racionalmente.

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Así,
varios estados miembros han introducido subvenciones que reducen el precio a pagar por los consumidores. Por ejemplo, en julio el precio del gas natural para los hogares se redujo un 15% en Italia, mientras que en Alemania aumentó cerca de un 20%. Pero incluso en Alemania y otros países sin subvenciones masivas a los precios existe ahora una presión política para apoyar a los consumidores.

Por desgracia, los países europeos no son los únicos que intentan protegerlos de los altos precios del gas. Algunos grandes importadores asiáticos, como Japón y Corea del Sur, también han promulgado medidas para limitar los aumentos de precios a los que se enfrentan los hogares. Esta puede ser una de las razones por las que la demanda de gas en Asia ha disminuido poco hasta ahora y los precios del gas al contado han seguido encareciéndose.

El coste fiscal de las subvenciones a la energía es enorme, ya que asciende a decenas de miles de millones de euros para los estados miembros de mayor tamaño. Pero este coste fiscal representa sólo una transferencia (del Gobierno a los hogares), no una pérdida neta para la sociedad. El verdadero coste social de las subvenciones a los precios al consumo proviene de una fuente diferente.

Un efecto secundario clave de las subvenciones estatales a los precios es que la demanda de gas caerá menos de lo que lo habría hecho en otras circunstancias. Los consumidores que reciben gas más barato de sus gobiernos estarán menos inclinados a bajar el termostato o a tomar duchas calientes más cortas.

Esto significa que Europa tendrá que importar más de lo que habría hecho si los consumidores se hubieran visto obligados a pagar precios más altos por la energía. ¿Pero de dónde obtendrá Europa el gas adicional?

La mayoría de los productores de gas ya están trabajando a tope y no pueden aumentar sus suministros en los próximos meses. La única fuente adicional es el GNL. El aumento de la demanda de importaciones desde Europa presionará aún más los precios mundiales del gas (GNL) y, por tanto, aumentará la factura básica de las importaciones de toda la UE; los economistas lo llaman efecto de la relación de intercambio (terms of trade effect).

En resumen, toda medida que reduzca los incentivos para el ahorro interno supone una mayor necesidad de importaciones. Esto ejerce una mayor presión sobre el precio que Europa debe pagar en el mercado mundial.

Esto constituye un claro efecto externo (las acciones de un país afectan a todos los demás) que justifica los esfuerzos comunes para reducir la demanda de gas. En este sentido, la Comisión Europea estaba justificada al proponer objetivos comunes de reducción del uso del gas en toda la UE.

Pero estos objetivos (por ahora sólo voluntarios) sólo pueden alcanzarse con precios más altos, no con meros llamamientos políticos y la "mitigación de precios" que la Comisión recomendó a principios de año.

Cualquier subvención de precios provocará un aumento de los precios de importación, pero esto significa que el precio pagado por el consumidor disminuye menos de lo previsto que cuando se introdujo la subvención. El encarecimiento de las importaciones induce entonces a los responsables políticos a aumentar la subvención. Así, cualquier intento de limitar el precio nacional podría poner en marcha una cadena de precios al contado cada vez más altos y tasas de subvención más elevadas para mantener el precio para los consumidores. Los subsidios en la UE podrían tener un impacto tan fuerte en los precios de las importaciones que, en última instancia, aumentarían los precios al consumidor de todos modos porque el aumento del precio de las importaciones esencialmente supera el subsidio. Se convierte en un círculo vicioso.



¿Qué hay que hacer si los topes de precios son el camino equivocado?

En lugar de subvencionar el consumo mediante un tope de precios, los gobiernos deberían subvencionar el ahorro de gas, por ejemplo pagando a los hogares por consumir menos este invierno que el anterior. Esto también supondría un gasto fiscal, pero mi modelo predice que tales subvenciones se amortizarían en su mayor parte gracias a la reducción de los precios de importación, aunque sólo si se aplican en toda la UE.

Si un solo Estado miembro pone en marcha un plan de este tipo, asumirá todo el coste fiscal, mientras que el resto de la Unión se beneficiará (aunque sólo sea marginalmente) de la bajada de los precios de las importaciones.

Otra forma de fomentar el ahorro de energía sería ofrecer a los hogares un tope de precios sólo para una cantidad básica limitada per capita y cobrar el precio completo del mercado para cualquier cantidad consumida por encima de este nivel.

La conclusión general es que las subvenciones a los precios del gas o la electricidad no tienen sentido. La Comisión debería oponerse enérgicamente a ellas y recomendar a los estados miembros que se inclinen por las subvenciones al ahorro.
 
(Este análisis se publicó originalmente en inglés en CEPS)
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