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JAVIER JAÉN

España tiene un persistente problema de baja fecundidad. ¿Por qué grava la crianza de los hijos?

Pieter Vanhuysse

8 mins - 1 de Diciembre de 2023, 07:00

A medida que las distintas generaciones conviven, transfieren valiosos recursos entre sí. No son las cigüeñas las que traen al mundo a los recién nacidos, sino sus madres. Luego, se tarda una media de veintisiete años -no dieciocho- en convertir a un bebé español en un adulto productor de recursos. Pero, ¿cuántos recursos requiere realmente este proceso de crianza? ¿Y quién los paga? Estas son preguntas de importancia primordial en lo que se refiere a la renovación demográfica y la sostenibilidad fiscal, es decir, a la forma en que la sociedad española se reproduce a lo largo del tiempo.

Contabilizar todo lo que cuesta criar a un hijo
Los padres utilizan una combinación de tres canales para criar a sus hijos. En primer lugar, pueden quedarse en casa para cuidar de su hijo (dando "tiempo"). En segundo lugar, pueden comprar bienes y servicios de mercado (dando "dinero"). O tercero, pueden trabajar y pagar mayores transferencias públicas ("impuestos") que financiarán el Estado, incluidas las políticas para los niños y las familias. Pero lo importante es que estos tres canales no son igualmente visibles en las estadísticas. Los padres no llevan la contabilidad de cuánto tiempo y dinero dedican, mientras que los impuestos y las cotizaciones a la seguridad social se registran mucho mejor.

En una nueva investigación, los sociólogos Róbert Gál, Márton Medgyesi y yo argumentamos que esta visibilidad estadística asimétrica importa mucho, ya que oculta otra asimetría importante sobre quién asume el coste de reproducir la sociedad. Utilizamos nuevos métodos contables para España y otros once países de la UE con el fin de medir no sólo la totalidad del "Estado" (impuestos), sino también, y esto es crucial, para valorar los flujos menos visibles de tiempo y dinero privados.

¿Otro "momento verde"?
El famoso "momento verde" de la economía se produjo cuando métodos de contabilidad más inclusivos pusieron al descubierto hasta qué punto el crecimiento medido según el PIB estándar aprovechaba recursos medioambientales no valorados pero valiosos. En la misma línea, una mayor atención a los flujos de recursos menos visibles entre generaciones revela hasta qué punto la sociedad aprovecha un mundo oculto e infravalorado de transferencias dentro de las familias.

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Una contabilidad más amplia cambia realmente las perspectivas, y no sólo marginalmente. A lo largo de la vida laboral, los padres españoles aportan alrededor de un diez por ciento menos de transferencias públicas netas (impuestos) que los no padres. Pero, lejos de los focos estadísticos, los padres (y sólo los padres) proporcionan además transferencias adicionales aún mayores de tiempo y dinero a sus propios hijos. Tanto, que cambian radicalmente el panorama. Cuando valoramos también los flujos de tiempo y dinero privados, los padres aportan casi tres veces más recursos en total. De hecho, los padres españoles soportan la tercera mayor carga de recursos de nuestra muestra europea de doce países.

¿Por qué son importantes estas grandes asimetrías en el reparto de los gastos? Criar hijos no es sólo una elección personal de estilo de vida. Los niños son también bienes públicos. A medida que crecen y se convierten en contribuyentes, cotizantes a la seguridad social, cuidadores y padres a su vez, los niños financiarán futuros bienes públicos y estados de bienestar. Todo ello beneficiará también a los no padres. Por tanto, la educación de los hijos tiene efectos positivos para los demás. Sin duda, otra parte de las transferencias de los padres se asemeja al consumo puro. Las transferencias privadas también pueden reducir la movilidad intergeneracional. Entonces, ¿por qué habría que compensar a los padres por algo que presumiblemente hacen libremente?

Desmontando una segunda "teoría de la cigüeña"
Una razón clave es que no tener en cuenta los efectos positivos de un bien sobre los demás suele conducir a que se produzcan cantidades socialmente subóptimas de ese bien. Si las sociedades no valoran plenamente el coste de transferencia de la crianza de los hijos, corren el riesgo de producir muy pocos adultos productivos. El contrato social intergeneracional se ve así sometido a una gran presión.

Salvo que la inmigración se produzca a una escala políticamente irreal, la renovación de las sociedades, las economías y los Estados del bienestar depende crucialmente tanto del tamaño ("cantidad") como de la productividad y las capacidades ("calidad") de las generaciones sucesivas: de lo que hagan principalmente los padres. Por eso la crianza de los hijos adquiere el estatus más profundo de producir un bien público socialmente necesario.



Hoy en día, las políticas no tienen plenamente en cuenta cómo se crearon en primer lugar los recursos humanos y fiscales de los que se sirven el Estado y las empresas. La sociedad se adhiere así a otra "teoría de la cigüeña" que hay que desmentir. Al igual que las cigüeñas no traen al mundo a los recién nacidos, los adultos que producen recursos no caen del cielo completamente formados. Más bien, son entregados a la sociedad después de otros veintisiete años de crianza, financiada en cierta medida por los contribuyentes españoles, pero en mayor medida por sus propios padres.

Rediseñar los marcos políticos españoles para valorar más a los cuidadores
Muchas actividades con externalidades positivas, como las donaciones caritativas, el ahorro privado o las inversiones en tecnologías verdes y vida sostenible, reciben créditos fiscales. Pero cuando los padress producen externalidades positivas, en lugar de recibir créditos fiscales, soportan una importante carga adicional de contribución de recursos. Gál, Medgyesi y yo calculamos que los tipos "impositivos" impuestos implícitamente a la crianza de los hijos son mucho más altos que los tipos del impuesto sobre el valor añadido vigentes en España sobre bienes de consumo como alimentos, ropa y aparatos electrónicos. ¿Es ésta una buena política?

Hoy en día, la mayoría de la gente está de acuerdo en que hay algo bastante equivocado en otras dos prácticas generalizadas de (no) valoración social. Claudia Goldin fue galardonada con el Premio Nobel de Economía 2023 por su investigación sobre las "penalizaciones por maternidad". La experta en cuidados Nancy Folbre ha mostrado persistentes "penalizaciones al cuidador". En palabras de Folbre: cuando las sociedades toman prisioneros del amor, no les beneficia a largo plazo. Es una política insostenible.

Una mejor contabilización de la producción invisible de valor por parte de las familias cambia sustancialmente nuestra forma de entender, y mucho más de abordar, la misma cuestión política. El hecho de que los padres españoles aporten tres veces más recursos que los no padres refleja la magnitud de la asimetría oculta en el reparto de costes. Evidentemente, la gran magnitud de este coste privado de la crianza de los hijos afectará a las decisiones de los padres y reducirá los niveles de fertilidad.

Esto plantea importantes cuestiones políticas. Los padres españoles tienen sistemáticamente menos hijos de los que dicen desear. España también se enfrenta a unos niveles de fertilidad extremadamente bajos, actualmente en torno a 1,19 hijos por mujer, muy por debajo del nivel de reemplazo poblacional 2,1. Y ya tiene altos niveles de falta de hijos: casi una de cada cuatro mujeres españolas nacidas en 1980 nunca tendrá hijos. Y la sociedad está envejeciendo. En un momento en que la esperanza de vida sigue aumentando, ya hay un español en edad de jubilación por cada tres ciudadanos en edad de trabajar.  

Sin embargo, a pesar de estas tensiones demográficas, la sociedad, sin darse cuenta, grava en lugar de subvencionar su propia reproducción. A largo plazo, esto es insostenible. Para asegurar los cimientos del futuro y evitar convertirse en una gerontocracia, España necesita hacer que su actual estado del bienestar orientado a la tercera edad sea más intergeneracionalmente equilibrado y mucho más orientado al capital humano. Los modelos políticos deben reformarse en su totalidad para ayudar, valorar e incentivar mejor el trabajo de los padres, cuidadores y educadores, aquellos que cultivan las capacidades humanas que nos sustentan a todos.

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